Έκτακτη είδηση

Το διαβάζουν τώρα:

Διαστημική αποστολή Κασίνι-Χόιχενς: Το ταξίδι στον Κρόνο φτάνει σε λίγο στο τέλος του


space

Διαστημική αποστολή Κασίνι-Χόιχενς: Το ταξίδι στον Κρόνο φτάνει σε λίγο στο τέλος του

Η εκπομπή Space βρίσκεται στο Εργαστήριο Επιστημών και Διαστήματος Mullard στη Νότια Αγγλία για να μιλήσει με επιστήμονες που εργάζονται για την αποστολή Κασίνι-Χόιχενς στον Κρόνο. Η επιστημονική ομάδα, που ασχολείται με την συγκεκριμένη αποστολή αλλά και τον Κρόνο έχει την έδρα της στο Surrey Hills.

Η αποστολή έχει προσεδαφίσει το συνοδευτικό σκάφος στον Τιτάνα, έχει ανακαλύψει έναν παγωμένο ωκεανό στον Εγκέλαδο και αυτή τη στιγμή πετά ανάμεσα στους δακτυλίους του Κρόνου και τον ίδιο τον πλανήτη.

Ο Γκεράιντ Τζόουνς από το Εργαστήριο Επιστημών και Διαστήματος Mullard εξηγεί ποιο είναι το τελευταίο στάδιο της αποστολής Κασίνι:

«Το Κασίνι είναι σε τροχιά γύρω από τον πλανήτη για πολλά χρόνια. Χρησιμοποιεί τον Τιτάνα για να αλλάξει την τροχιά του. Στα τέλη Απριλίου άλλαξε και πάλι τροχιά, περνώντας κοντά από τον Τιτάνα. Τώρα, το συναρπαστικό είναι ότι το διαστημικό σκάφος περνά ανάμεσα στην ατμόσφαιρα και τους εσωτερικούς δακτυλίους του Κρόνου. Θα το κάνει 22 φορές μέχρι τα τέλη του Σεπτεμβρίου, όταν τελειώσει η αποστολή.

Περνώντας μέσα από τους δακτυλίους, μπορούμε να μετρήσουμε το πώς διανέμεται η μάζα στον πλανήτη και πόση ύλη υπάρχει στο σύστημα των δακτυλίων, το οποίο βρίσκεται γύρω από τον πλανήτη».

Μία από τις μεγαλύτερες ανακαλύψεις είναι ότι το διάστημα δύο χιλιομέτρων ανάμεσα στους παγωμένους δακτυλίους και τα νέφη της ατμόσφαιρας δεν περιέχει σωματίδια.

Η καθηγήτρια Μισέλ Ντόχερτι καθηγήτρια αστροφυσικής στο Imperial College του Λονδίνου υπογραμμίζει ότι μπορούμε να μάθουμε ακόμη περισσότερα πράγματα από τον Κρόνο:

«Δεν ξέρουμε πώς είναι το εσωτερικό. Πιστεύουμε ότι υπάρχει ένας συμπαγής πυρήνας. Υπάρχει μια υγρή περιοχή πάνω από τον πυρήνα, η οποία ενεργοποιεί το μαγνητικό πεδίο. Το άλλο που θέλω να επισημάνω, το οποίο μου προκαλεί αμηχανία, το παραδέχομαι, είναι ότι παρότι είμαστε εκεί 13 χρόνια, ακόμη δεν γνωρίζουμε πόσο διαρκεί μια μέρα στον Κρόνο.

Μια από τις πιο ωραίες εικόνες του Κρόνου είναι η θέα από τον βόρειο πόλο, όπου μπορούμε να δούμε το εξάγωνο σχήμα, που περιστρέφεται στην ατμόσφαιρα. Το να μπορούμε να μελετήσουμε ξεχωριστά την ατμόσφαιρα και να δούμε πώς αλλάζει αυτή η δομή στο πέρασμα του χρόνου, μας επιτρέπει να κατανοήσουμε τη δυναμική της, εάν η ύλη προέρχεται από τα κατώτερα στρώματα. Μερικά από τα όργανα που έχουμε στην αποστολή μας ενημερώνουν τι είδους μόρια και υλικά υπάρχουν στην ατμόσφαιρα. Είναι σαν να ξέρουμε τι υπάρχει στην ατμόσφαιρα, χωρίς να χρειαστεί να μπούμε σ’ αυτήν».

Ο Κρόνος είναι γνωστός ως ένας γίγαντας αερίων. Το 75% του πλανήτη αποτελείται από υδρογόνο, με μερικά ιδιαίτερα χαρακτηριστικά στην ατμόσφαιρά του, που η συγκεκριμένη αποστολή θα μας βοηθήσει να αποκρυπτογραφήσουμε.

Η αποστολή έχει ήδη αποκαλύψει ότι οι δορυφόροι του Κρόνου είναι τόσο διαφορετικοί και ενδιαφέροντες, όσο και ο ίδιος ο πλανήτης.

Το 2005, το συνοδευτικό σκάφος Χόιχενς αποκολλήθηκε από το κυρίως διαστημικό σκάφος Κασίνι και προσεδαφίστηκε στον Τιτάνα. Ανακάλυψε έναν απίστευτο κόσμο.

«Η θερμοκρασία στην επιφάνεια του Τιτάνα είναι περίπου -180 βαθμοί Κελσίου. Είναι πολύ παγωμένα όλα λοιπόν. Τα τοπία του δορυφόρου μοιάζουν πολύ με αυτά που έχουμε στη Γη. Υπάρχουν ποτάμια, λίμνες, μεγάλες θάλασσες, σχεδόν ωκεανο‘ι από μεθάνιο. Βρέχει μεθάνιο, ή καλύτερα έναν συνδυασμό αιθανίου και μεθανίου. Υπάρχουν πολλά μετεωρολογικά ή γεωφυσικά φαινόμενα στον Τιτάνα, που σου θυμίζουν τη Γη, αλλά τα στοιχεία που έχουμε εκεί είναι εντελώς διαφορετικά» εξηγεί ο Ζαν-Πιερ Λεμπρετόν, επιστήμονας της αποστολής Χόιχενς από τον Ευρωπαϊκό Οργανισμό Διαστήματος.

Ο άλλος δορυφόρος του Κρόνου που γοήτευσε τους επιστήμονες είναι ο Εγκέλαδος.

Είναι πολύ μικρότερος από τον Τιτάνα και είναι ο 14ος κατά σειρά σε απόσταση από τον πλανήτη.

«Μάθαμε χάρις στην αποστολή Κασίνι, ότι ο Εγκέλαδος είναι καλυμμένος από πάγο και ότι στον νότιο πόλο υπάρχουν ρωγμές στον πάγο. Από αυτές τις ρωγμές εκτοξεύονται πίδακες υλικών. Η αποστολή πέταξε πάνω από αυτούς τους πίδακες το 2008 και βρήκε εκεί αλατόνερο, αμμωνία, πυριτικά άλατα και υδρογονάνθρακες, που είναι πολύ ενδιαφέροντες δείκτες για πιθανή ύπαρξη ζωής» τονίζει η επιστήμονας Σίλα Κανάνι, από τη Βασιλική Αστρονομική Υπηρεσία.

Έχουμε αυτόν τον πυροσβεστήρα εδώ σήμερα για να δείξουμε πώς λειτουργεί όλο το σύστημα με τους πίδακες. Πραγματικά εκτοξεύει υλικά. Μπορείτε να παρατηρήσετε πόσο ενεργός είναι ο Εγκέλαδος και καθώς ενεργοποιείται αυτός ο πίδακας, καλύπτει τον δορυφόρο με φρέσκο υλικό, κάνοντάς τον το πιο φωτεινό αντικείμενο του ηλιακού συστήματος. Συμπληρώνει με νέα συστατικά και τον δακτύλιο E-Ring, που είναι ο πιο πλατύς στο σύστημα. Κάτι που αποδεικνύει γιατί ο Εγκέλαδος είναι τόσο σημαντικός για τον Κρόνο».

Η οδύσσεια του Κασίνι στο σύστημα του Κρόνου ολοκληρώνεται στις 15 Σεπτεμβρίου, μετά από 13 ολόκληρα χρόνια.

Για να αποφύγουν την συντριβή του διαστημόπλοιου στον Τιτάνα ή τον Εγκέλαδο, που μπορεί να φιλοξενούν πιθανώς και ίχνη ζωής, οι επιστήμονες αποφάσισαν να καταστρέψουν το Κασίνι στην ατμόσφαιρα του Κρόνου. Ο Γκεράιντ Τζόουνς από το Εργαστήριο Επιστημών και Διαστήματος Mullard συμπληρώνει:

«Το τέλος της αποστολής θα είναι κάτι πολύ στενάχωρο. Θα παίρνουμε επιστημονικά δεδομένα, μέχρι το τέλος. Το διαστημόπλοιο θα μπαίνει σταδιακά όλο και πιο κοντά στην ατμόσφαιρα του πλανήτη. Υπάρχουν μερικά όργανα στο Κασίνι, που μπορούν να συλλέξουν δείγματα απευθείας από την ατμόσφαιρα. Έτσι μπορούμε να μάθουμε αμέσως από τι αποτελείται.

Στο τελευταίο του πέρασμα από την ατμόσφαιρα, θα κάνει μια τόσο μεγάλη βουτιά, που θα αρχίσει να πέφτει χωρίς έλεγχο, θα πάρει φωτιά και στο τέλος θα γίνει μέρος του Κρόνου. Αυτό δυστυχώς θα είναι το τέλος της πολύ πετυχημένης αποστολής Κασίνι.

Το Κασίνι θα έχει συνεχή επικοινωνία με τη Γη και θα στέλνει δεδομένα μέχρι την στιγμή της συντριβής του. Μια αποστολή που προσέφερε τόσα πολλά στην ανθρωπότητα θα ολοκληρωθεί στα τέλη του Σεπτεμβρίου.

Editor's choice

επόμενο άρθρο
Πάολο Νέσπολι: Στα 60 του, επιστρέφει για τρίτη φορά στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό

space

Πάολο Νέσπολι: Στα 60 του, επιστρέφει για τρίτη φορά στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό